Tout au long de son mandat de Premier ministre, John Diefenbaker a tenté de déterminer si le Canada devait se pourvoir d’armes nucléaires. Le ministre canadien de la Défense, George Peakes, souhaitait voir le Canada intégrer sa défense aérienne à celle des États-Unis afin de présenter un front uni pour protéger les deux pays. C’est au début de 1957 que Diefenbaker approuve le Commandement de la défense aérospatiale de l'Amérique du Nord ou NORAD. Bien que cela constitue un engagement important, la décision est prise sans consulter le Cabinet ou le Comité de défense.  

Afin de répondre aux exigences de NORAD, le Canada envisage un investissement important pour améliorer sa technologie et ses ressources militaires. Jusque-là, la planification militaire s’est concentrée sur le développement de l’intercepteur Avro Arrow. Après un long débat, il est décidé que l’Avro Arrow est beaucoup trop coûteux et incapable de répondre de façon efficace aux besoins du Canada en matière de défense. Le projet est donc abandonné. Pour le remplacer, le gouvernement accepte d’établir une entente avec les États-Unis afin de partager les missiles sol-air Bomarc et de se servir du système semi-automatique d'infrastructure électronique américain (SAGE) – système destiné à suivre la trajectoire de tout avion ennemi et à l’intercepter.   

Le missile Bomarc est conçu exclusivement pour transporter une ogive nucléaire; il a donc fallu faire des arrangements pour que le Canada puisse se le procurer. Selon le ministre de la Défense nationale, Douglas Harkness, « il n’était pas raisonnable d’avoir le Bomarc sans l’ogive nucléaire ». En septembre 1958, la direction de la politique canadienne de défense indique que la nation a pleinement l’intention de se procurer des ogives nucléaires auprès des États-Unis.  

Les négociations sur les détails de l’entreposage, du transport des missiles nucléaires ainsi que sur l’autorité dont relève leur usage se heurtent à plusieurs obstacles. En mai 1961, le Président  John F. Kennedy rencontre  Diefenbaker à Ottawa. Au cours de cette rencontre, l’administration Kennedy souhaite insister sur la question de l’incorporation des missiles nucléaires à la politique de défense nationale du Canada. Le cabinet Diefenbaker est toutefois de plus en plus divisé au sujet de cette question, à savoir si on doit même se servir d’ogives nucléaires du tout.  

Le Canada s’oppose à la prolifération des armes nucléaires sur la scène internationale. Le nouveau secrétaire aux Affaires étrangères, Howard Green, tente donc de décourager l’utilisation de missiles nucléaires dans le cadre du plan national de défense puisque cela irait à l’encontre de sa politique étrangère. Pendant ce temps, Diefenbaker commence à recevoir des lettres et pétitions de citoyens canadiens qui partagent ce sentiment. Le cabinet n’arrive pas à prendre une décision ferme à ce sujet et la question reste donc en suspens bien que le public critique ce retard à prendre une décision.  

En 1963, le chef de l’opposition, Lester B. Pearson, un libéral, déclare son appui à l’achat d’armes nucléaires pour que le Canada puisse faire face à ses obligations dans le cadre des ententes avec l’OTAN et NORAD. Pearson exprime son inquiétude au sujet du rôle que le Canada a accepté de jouer, mais déclare que tant que la politique canadienne de défense ne serait pas modifiée, un gouvernement libéral respecterait ses engagements.

La tension monte au sein du cabinet Diefenbaker jusqu’au 3 février 1963. Ce matin-là, lors d’une rencontre du  Cabinet, le ministre de la Défense, Douglas Harkness, annonce que « le Premier ministre a perdu la confiance du peuple canadien, du parti, du Cabinet et la sienne ». Diefenbaker demande qu’un vote de non-confiance ait lieu. Lorsqu’il voit plusieurs de ses ministres rester assis, Diefenbaker va remettre sa démission au Gouverneur général. Il reste toutefois persuadé qu’il va rejoindre son Cabinet et rester Premier ministre. Le 6 février, à la Chambre des communes, son gouvernement tombe. Au cours de l’élection qui s’ensuit, les Libéraux l’emportent et forment un gouvernement minoritaire alors que Diefenbaker devient chef de l’opposition. Pearson conclut rapidement un accord avec les États-Unis pour obtenir des ogives nucléaires et en septembre 1963, il le présente à la Chambre des communes. Ironiquement, en janvier 1969, le gouvernement libéral de P.E. Trudeau ratifiera le Traité de non prolifération des armes nucléaires et les missiles seront progressivement éliminés. Aujourd’hui, le Canada est membre de toute organisation mondiale de désarmement et œuvre à faire disparaître les armes nucléaires.

John Diefenbaker en conversation avec des pilotes de chasse de la base des Forces armées canadiennes de Soest en Allemagne.
John Diefenbaker en conversation avec des pilotes de chasse

Galerie des médias et des documents

Images

John Diefenbaker en compagnie de John F. Kennedy
John Diefenbaker, Dwight Eisenhower et leurs aides autour d’une table
John Diefenbaker en compagnie de George Pearkes et du Général Lauris Norstad

Discours

Discours de John Diefenbaker à l’Association des progressistes-conservateurs de la Nouvelle-Écosse, à Halifax

Source: Parti progressiste-conservateur du Canada

Sujet: Canada – chef de l’opposition | Canada – armes nucléaires

Description: John Diefenbaker réprimande le Parti libéral du Canada qui reproche à son gouvernement de s’être engagé envers les États-Unis à se procurer des armes nucléaires, critique sans fondement

Date de création 16 Novembre1963

Code: MG01/XVIII/T200-PAC150a

Discours de John Diefenbaker lors d’une réunion du Cercle Canadien à Ottawa

Source: Parti progressiste-conservateur du Canada

Sujet: Canada – chef du gouvernement| Canada – armes nucléaires

Description: John Diefenbaker aborde la menace de guerre nucléaire et indique que le Canada ne considèrera pas l’utilisation d’armes nucléaires à moins d’en partager pleinement le contrôle.

Date de création 24 Novembre1960

Code: MG01/XVIII/T213-PAC57a

Discours de John Diefenbaker lors du 46e congrès international annuel du Kiwanis à Toronto

Source: Parti progressiste-conservateur du Canada

Sujet: Canada – chef du gouvernement| Canada – défense nationale

Description: John Diefenbaker plaide en faveur d’une défense nationale forte pour le Canada, rejetant les souhaits de ceux qui veulent voir le Canada abandonner ses engagements relatifs à la défense et adopter la neutralité.

Date de création 3 Juillet1961

Code: MG01/XVIII/T209a-c-PAC54

Documents

Lettre de F.E. Boaten, secrétaire général de l’Assemblée d’Accra au Ghana, à John Diefenbaker

Source: F.E. Boaten

Sujet: Canada – chef de gouvernement | Ghana – personnalités | Canada – armes nucléaires

Description: Boaten présente l’Assemblée d’Accra, une organisation représentant des groupes non alignés et non gouvernementaux, qui recherche la paix mondiale et sollicite un soutien financier pour cette assemblée.

Date de création 18 Décembre 1962

Identifier:MG01/XII/F/342 Volume 104 (080859 – 080861)

Lettre de la Commission de liaison avec la Défense à H.B. Robinson

Source: Defence Liaison Committee (Commission de liaison avec la Défense)

Sujet: Canada – chef de gouvernement | Canada – ministres du cabinet | Canada – armes nucléaires

Description: Lettre d’accompagnement et document joint intitulé « Chronology of Government Statements Regarding Negotiations on Acquisition and Storage of Nuclear Weapons » (Chronologie des déclarations du gouvernement concernant les négotiations sur l’acquisition et l’entreposage d’armes nucléaires).

Date de création 4 Novembre 1960

Identifier:MG01/XII/B/236 Volume 37 (025648 – 025668)

Projet de déclaration concernant l’acquisition et le contrôle d’armes nucléaires pour usage possible par le Chambre des communes

Source: Inconnu

Sujet: Canada – chef du gouvernement | Canada – défense nationale | Canada – armes nucléaires

Description: : Présente le matériel à employer par les représentants officiels du gouvernement lorsqu’ils ont à répondre à des questions sur l’acquisition et le contrôle des armes nucléaires à la Chambre des communes.

Date de création 16 Février 1959

Identifier:MG01/XII/F/100 Volume 104 (071558 – 071561)

Note de service pour le premier ministre : Objet : Les armes nucléaires; énoncé de politique

Source: R.B. Bryce

Sujet: Canada – chef de gouvernement | Canada – défense nationale | Canada – armes nucléaires

Description: Bryce, greffier du Conseil privé, conseille Diefenbaker sur les tactiques à adopter pour une politique officielle sur les problèmes nucléaires, l’enjoignant de faire connaître publiquement les problèmes pour faire taire les rumeurs et de présenter la question lors d’un débat de la Chambre des communes.

Date de création 8 Février 1961

Identifier:MG01/XII/F/100 Volume 104 (071585 – 071587)

Des armes nucléaires pour les forces armées canadiennes

Source: Inconnu

Sujet: Canada – chef du gouvernement | Canada – défense nationale | Canada – armes nucléaires

Description: Projet de déclaration préparé pour Diefenbaker concernant les armes nucléaires pour les forces armées canadiennes dans lequel Diefenbaker déclare que le gouvernement entend limiter la propagation des armes nucléaires mais songe pourtant à entreposer de telles armes sur les bases militaires canadiennes.

Date de création 14 Janvier 1960

Identifier:MG01/XII/F/100 Volume 104 (071575 – 071576)

Télégramme au premier ministre

Source: Charles Ritchie

Sujet: Canada – chef de gouvernement | Canada – ministres du cabinet | Canada – armes nucléaires

Description: Notes pour le premier ministre sur un communiqué à venir du Département d’État des États-Unis concernant les négociations sur l’acquisition d’armes nucléaires par le Canada.

Date de création 31 Janvier 1960

Identifier:MG01/XII/D/151 Volume 86 (060563 – 060564)